螢光物質分為可遷移性、不可遷移性。可遷移性代表螢光物質可以經由洗滌、啃咬、流汗或是碰觸而轉移到人體皮膚或黏膜,然而由於螢光增白劑在動物毒性測試中,並無明確造成急性傷害,或長期致癌性的傾向,且這類成份對於皮膚的刺激或過敏性也相當低,因此目前世界各先進國家尚未將螢光劑納入強制性管理的規定。至於不可遷移性也非不危險,若受到不當外力,例如纖維掉落、用力擦,螢光物質也可能脫落。

其實螢光反應不等於螢光劑。當物質受到紫外線照射時,其中某些特殊的化學鍵會被紫外線激發,而後被激化的能量如果轉換成肉眼可見的可見光釋出,就稱為螢光反應。自然界有許多物質會產生螢光反應,如植物中的葉綠素,或是蝦蟹的甲殼素,甚至於常喝的綠茶、調味用的醬油,在照射到紫外線後都會有螢光反應,這是屬於天然螢光反應,是物質本身的特性,而且完全無害,因此在螢光燈下會呈現螢光反應的物質並非都是螢光劑。我們常稱的螢光劑正確名稱應為螢光增白劑,是利用化學物質的螢光反應來改變物質的顏色觀感,譬如加在洗衣精中的螢光增白劑是一些經由紫外線照射後,會放出藍光的物質,由於藍光跟黃光是成互補色,會讓原來偏黃的衣服或紙張纖維呈現潔白及鮮豔的視覺感,而這些物質才是媒體上所指的螢光劑。

目前政府僅針對可遷移性螢光物質有所規範,很多人認知螢光劑對於人體的致病變性,其實是跟漂白劑或是跟其他結構相似的毒性化學物質搞混了;而螢光劑對於皮膚的刺激或過敏性反應,則可能是跟產品內同時所含的香料或防腐劑 (或甲醛) 所造成的反應搞混。